Nieuw kometenfenomeen begroet naderend ruimtevaartuig

Anonim
De EPOXI-missie van NASA zal op 4 november 2010 door komeet Hartley 2 worden gevlogen.
> Grotere afbeelding

Recente observaties van komeet Hartley 2 hebben wetenschappers die hun hoofd krabben, terwijl ze op 4 november een vlucht voorspiegelen van de kleine, ijzige wereld.

Een fenomeen werd geregistreerd door imagers aan boord van NASA's Deep Impact-ruimtevaartuig van 9-9 september tijdens vooraf geplande wetenschappelijke observaties van de komeet. Deze waarnemingen, in combinatie met de verwachte beelden tijdens de ontmoeting met Hartley 2 op 4 november, zullen het meest gedetailleerde uiterlijk zijn van de activiteit van een komeet tijdens zijn doorgang door het binnenste zonnestelsel.

"Op aarde staat cyanide bekend als een dodelijk gas, in de ruimte staat het bekend als een van de gemakkelijkst te observeren ingrediënten die altijd in een komeet aanwezig is, " zei Mike A'Hearn van de Universiteit van Maryland, College Park. A'Hearn is het hoofd van EPOXI, een uitgebreide missie die gebruikmaakt van de reeds "in de lucht" Deep Impact-ruimtevaartuigen. "Onze waarnemingen geven aan dat de cyanide die door de komeet wordt vrijgegeven in een periode van acht dagen in september met een factor vijf is toegenomen zonder toename van de uitstoot van stof, " zei A'Hearn. "We hebben nog nooit dit soort activiteit eerder in een komeet gezien, en dit zou van invloed kunnen zijn op de kwaliteit van waarnemingen door astronomen op de grond."

Het nieuwe fenomeen is heel anders dan typische uitbarstingen van kometen, die plotseling opkomen en meestal gepaard gaan met aanzienlijk stof. Het lijkt ook niet gerelateerd aan de cyanide-stralen die soms worden gezien in kometen. Het EPOXI-onderzoeksteam is van mening dat astronomen en geïnteresseerde waarnemers die de komeet van de aarde bekijken, zich bewust moeten zijn van dit soort activiteiten bij het plannen van waarnemingen en het interpreteren van hun gegevens.

"Als waarnemers die Hartley 2 monitoren geen rekening houden met dit nieuwe fenomeen, zouden ze gemakkelijk een verkeerd beeld kunnen krijgen van hoe de komeet verandert als het nadert en terugwijkt van de zon", zei A'Hearn.

Cyanide is een op koolstof gebaseerd molecuul. Men gaat ervan uit dat miljarden jaren geleden een bombardement van kometen cyanide en andere bouwstenen van het leven naar de aarde transporteerde.

De naam EPOXI zelf is een combinatie van de namen voor de twee uitgebreide missiecomponenten: de extrasolaire planeetobservaties, genaamd Extrasolar Planet Observations and Characterization (EPOCh), en de flyby van komeet Hartley 2, genaamd Deep Impact Extended Investigation (DIXI). Het ruimtevaartuig wordt ook wel 'Deep Impact' genoemd.

NASA's Jet Propulsion Laboratory, Pasadena, Californië, beheert de EPOXI-missie voor het Directoraat van de Wetenschapsmissie van de NASA, Washington. De Universiteit van Maryland, College Park, is de thuisbasis van de hoofdonderzoeker van de missie, Michael A'Hearn. Drake Deming van NASA's Goddard Space Flight Center, Greenbelt, Md., Is de wetenschappelijke hoofdrol voor de observaties van de extrasolaire planeet op de missie. Het ruimtevaartuig werd gebouwd voor NASA door Ball Aerospace & Technologies Corp., Boulder, Colo.

menu
menu